Ambiente / Cuevas de Puerto Rico
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Cueva Ventana en el valle del Río Grande de Arecibo
En Puerto Rico existen unas 2,000 cuevas, de las cuales se han explorado cerca de 415, según estimados hechos por geólogos, espeleólogos y exploradores. El inventario de cuevas del Departamento de Recursos Naturales y Ambientales incluye 211 cuevas, pero se han explorado otras 104 que aún no se han documentado en este inventario.

Las cuevas son la formación cárstica más conocida por su misteriosa y fascinante belleza. El término cueva se refiere a una cavidad formada naturalmente en la roca lo suficientemente amplia para que una persona pueda entrar. Además tiene bastante profundidad como para que tenga áreas en completa oscuridad. Algunas cuevas son pequeñas en tamaño y otras se extienden por millas.

Las cuevas se forman a partir de la disolución del mineral de carbonato de calcio (CaCO3) a través de la acción erosiva y corrosiva del agua ácida. La disolución del carso es el resultado de la acción de la lluvia que al recoger el dióxido de carbono (CO2) del aire y entrar en contacto con el suelo se convierte en agua acidulada. Esta agua ácida va filtrando por las fracturas y va disolviendo la roca lentamente, en un proceso que puede durar millones de años.

La mayoría de las cuevas de la Isla se encuentran asociadas a la zona cárstica (roca caliza). Esta región se extiende en mayor proporción en el norte de la isla desde Loíza hasta Aguada. En el sur se pueden encontrar en algunas áreas discontinuas desde Juana Díaz hasta Cabo Rojo. Otras formaciones calizas aisladas están en Aguas Buenas y Cayey, así como en las islas de Mona, Monito y Caja de Muertos.

El sistema de cuevas más conocido en Puerto Rico es el de Las Cavernas del Río Camuy entre los municipios de Lares, Camuy y Hatillo. Una parte de este sistema ha sido desarrollado como atracción turística conocida como El Parque de las Cavernas del Río Camuy, el cual es administrado por la Compañía de Parques Nacionales de Puerto Rico. Según los espeleólogos, el sistema del Río Camuy en su máxima creciente podría considerarse uno de los ríos subterráneos más caudalosos del mundo.

Otro de los sistemas más importantes es el de las Cuevas del Río Encantado (16.9 Km.) que se encuentra entre los municipios de Florida, Ciales y Manatí. El sistema está ubicado en el área de recarga del valioso acuífero artesiano de la costa norte, y gran parte de su caudal descarga al Río Grande de Manatí. Este sistema está consideradoentre los que se han explorado hasta ahora— como el sistema cavernario que posee uno de los pasajes sumergidos más largo que se puede atravesar por el humano.

Otros sistemas de cuevas importantes en el área norte son Cueva Sorbetos y Cueva Mata de Plátano, ambas en Arecibo. Cueva Sorbetos es considerada como la más hermosa de Puerto Rico por el tipo de formaciones (espeleotemas) en forma de sorbetos. Por su parte, Cueva Mata de Plátano se caracteriza por la gran cantidad de murciélagos que en ella habitan y la presencia continua de la boa puertorriqueña (Epicrates inornatus).

El sistema de cuevas de Aguas Buenas se extiende por un kilómetro y consiste de dos galerías principales de similar longitud. Aquí nace el Río Cagüitas, tributario del Río Grande de Loíza. En su interior se encuentran grabados de la cultura pretaína y taína. Es considerado como un refugio de vida silvestre pues se han identificado 52 especies, de las cuales el 50% son endémicas.

En el sur, se destacan las cuevas del Bosque Xerofítico de Guánica donde se conocen 11 cavidades que en general son poco extensas. Las más extensas y de mayor importancia ecológica son: cueva Murciélagos y cueva Tortuga, las cuales se desarrollan en la caliza de Ponce. Otras más pequeñas son El Negro, El Refugio, Del Manglar, Los Granados y Bosque Enano, todas en la caliza de Ponce y Cueva Las Latas que se desarrolla en la Caliza de Juana Díaz.

Entre los municipios de Peñuelas y Guayanilla se encuentra el Sistema de Cuevas El Convento con una longitud de 500 metros. El Sistema se caracteriza por la abundancia y diversidad de fauna y por ser el único en el área sur que posee un cuerpo de agua que discurre por su interior de manera permanente (quebrada El Cedro).














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